ECONOMIA Y CORRUPCION

¿Por qué te debe importar el gas natural licuado?

Ilustración de un barco tanquero aproximándose a la costa (Depto. de Estado/D. Thompson)

Cuando enciendes la luz o prendes el fuego en una estufa, se te ocurre ¿pensar de dónde proviene la energía que consumes? Posiblemente no, hasta que se presente una interrupción del suministro de energía eléctrica.

Los países cada vez más desarrollan y transportan gas natural para evitar los potenciales y devastadores cortes en el suministro. “Impulsado por una recién innovación tecnológica, estamos ahora en la cúspide de una verdadera revolución energética”, dijo el presidente Trump el 29 de junio.

La tecnología permite transportar al gas natural desde cualquier lugar del mundo, en forma líquida. En el pasado, los productores transportaban gas natural solo por oleoductos. Actualmente, el gas natural licuado, comúnmente conocido como GNL, puede ser congelado y transportado con seguridad por medio de barcos tanqueros especiales, y repartido en cualquier lugar que cuente con instalaciones para GNL. Esta es una gran novedad para la seguridad energética de los países.

¿Qué es el GNL?

El gas natural, que consiste en su mayoría del combustible metano que se halla debajo de la superficie de la Tierra, es expansivo. Pero si se le enfría a una temperatura helada de menos 162 grados Celsius, el gas natural se licúa. El gas natural requiere 600 veces menos volumen en su forma licuada, lo que facilita su almacenamiento y embarcarlo a cualquier lugar del mundo.

Ilustración de los tres pasos del proceso para trasladar el gas del subsuelo a edificios donde se consume. (Depto. de Estado/D. Thompson)
(1) Luego de su extracción el gas natural es purificado y convertido en líquido. (2) El gas natural licuado puede ser transportado en los océanos mediante enormes tanqueros. El diseño de este tanquero, con esferas con gas natural licuado, es conocido como el tanquero con diseño tipo Moss. (3) Después de su entrega, el GNL es “regasificado” y distribuido a las plantas de energía, viviendas y negocios. (Depto. de Estado/D. Thompson)

El gas natural puede ser transportado por los océanos en barcos tanqueros que tienen un casco doble especial. Esas naves son enormes, de hasta 345 metros de largo.

Luego de su entrega, el GNL es reconvertido en gas, ya sea en una planta en la costa o en una plataforma flotante, y enviado por un gasoducto a las redes existentes de gas.

¿Está el GNL seguro en un barco tanquero?

¡Absolutamente! De acuerdo con un informe de los Laboratorios Nacionales Sandia, un centro de investigación y desarrollo financiado por Estados Unidos, la industria naviera del GNL cuenta con un registro ejemplar de seguridad. El GNL ha sido transportado con seguridad desde hace más de 40 años. Solo ocho accidentes ocurrieron durante ese periodo de tiempo. No se perdieron vidas humanas ni hubo derrames de gas.

Una de las razones para el buen registro de seguridad se debe a que el GNL es inflamable solamente al ser vaporizado, y es menos inflamable que otros combustibles. Además, los tanqueros para GNL son fabricados para ser más robustos que los tanqueros tradicionales para combustibles.

La flota de tanqueros para el GNL es joven y está creciendo, con casi 55 por ciento de las naves con menos de once años de actividad.

La capacidad para almacenar y transportar el gas natural licuado en barcos especializados permite contar con un mercado mundial de gas natural. Los exportadores pueden presentarse para proporcionar fuentes estables del combustible y ya están creando mercados más eficientes y transparentes en los que los compradores pueden encontrar mejores precios.

Japón y Corea son los principales mercados del mundo para el GNL. Asimismo, las importaciones de GNL por parte de los países europeos son cada vez mayores para de esta manera diversificar sus suministros de energía y reforzar su seguridad energética.

El Departamento de Energía de Estados Unidos aprobó el 29 de junio dos solicitudes a largo plazo para exportar gas natural adicional de la terminal Lake Charles LNG en Luisiana. “Es un gran anuncio”, expresó el presidente Trump.

Desde febrero de 2016, más de 130 cargueros de la compañía American LNG han salido de la costa del Golfo hacia más de 20 países. La administración tiene previsto incrementar las exportaciones de energía como parte del plan “Unleashing American Energy” (Liberar la energía estadounidense).

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