El 86% de todas las especies terrestres y el 91% de las criaturas marinas aún no han sido descubiertas

Los seres humanos compartimos el planeta con cerca de 8.7 millones de diferentes especies, de acuerdo con un nuevo estudio que ha sido llamado la estimación más precisa hasta ahora lograda de las diversas formas de vida en la Tierra. La gran mayoría de estas especies son insectos y sólo una cuarta parte (2.2 millones) se encuentran en el océano, lo cual es sorprendente considerando que el 70% de la superficie de la Tierra es agua.

Basándose en la taxonomía biológica ideada por Carl Linnaeus hace 250 años, un grupo de investigadores liderado por el Dr. Camilo Mora, de la Universidad Dalhousie en Halifax, Nueva Escocia, llegó a la asombrosa conclusión de que el 86% de todas las plantas y animales terrestres y el 91% de las criaturas marinas aún no han sido descubiertas.

Analizando la información existente sobre la clasificación de las especies, los científicos detectaron patrones entre agrupaciones jerárquicas que les sirvieron para  inferir la existencia de las formas de vida que todavía no han sido descritas. Sus cálculos indican que 7.8 millones de animales, 298 mil plantas, 611 mil hongos, 36 mil protozoos y 27 mil 500 tipos de alga permanecen desconocidos. Los investigadores no se atrevieron a dar una estimación del número de bacterias.

Identificar y describir nuevas formas de vida es un proceso lento y costoso, especialmente considerando la magnitud de especies que esperan ser catalogadas. Al ritmo actual, 300 mil especialistas tardarían 1,200 años en hallar y clasificar las nuevas especies. Durante este tiempo, muchas de ellas se habrán extinguido antes de que los humanos podamos conocerlas.

Los autores del estudio, publicado en PLOS Biology, admiten que su esfuerzo se ha basado en conocimiento imperfecto, pues aún se desconoce la extensión de la biodiversidad. No obstante, sus conclusiones han sido aceptadas por la comunidad científica como razonables. Los resultados de la investigación son un ejemplo de cuan poco conocemos sobre los habitantes que comparten nuestro hogar.

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