Hay una comisionada de Miami-Dade que viaja en autobús… y le gusta

POR DOUGLAS HANKS/dhanks@miamiherald.com

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En un café francés a pocas cuadras de su condominio en el centro de Miami, Eileen Higgins habla sobre las limitaciones del sistema de trolleys de la ciudad cuando se trata de transportar grandes cantidades de pasajeros en las horas pico.

“Miren la cantidad de personas en el 120”, dice Higgins mientras el autobús del condado de la ruta 120, de 60 pies, pasa zumbando frente al restaurante. “Es demasiada gente”.

Higgins, la comisionada más reciente del condado Miami-Dade, toma ese autobús con regularidad cuando se dirige hacia el norte a la estación Omni de Miami.

Como ex jefa de marketing de Nueva York con un valor neto superior a los $2 millones y con un Mercedes-Benz en el garaje de su edificio, Higgins no necesita tomar el autobús.

Pero lo hace con regularidad, un hábito inusual para una comisionada del condado que se prepara para unirse a un comité de 13 miembros donde un viaje en autobús a veces se considera como una opción de último recurso.

“Hice una encuesta no oficial entre mis hijos y sus amigos”, dijo el comisionado Joe Martínez la semana pasada como patrocinador de la legislación para extender la autopista 836 o Dolphin Expressway 14 millas hacia su distrito en West Kendall, un plan que ganó la aprobación preliminar en una votación de 9-2. “No tomarán un autobús. Nunca”.

Higgins, de 53 años, asume el cargo de comisionada por el Distrito 5 del condado en un momento en que las ambiciones de tránsito a corto plazo de Miami-Dade pudieran cambiar del ferrocarril a los autobuses. Miami y otras ciudades, frustradas con la espera de los resultados del estudio SMART del plan de seis corredores para viajeros del condado, están expandiendo los trolleys municipales gratuitos (esencialmente autobuses pequeños) financiados por el impuesto de transporte del condado. El alcalde Carlos Giménez, cuyos anuncios de reelección en el 2016 promocionaban más líneas ferroviarias, ha propuesto la creación de carriles exclusivos para autobuses como sustitutos a la extensión del Metrorail hacia el norte y sur del condado.

Mientras Higgins conoce de primera mano las deficiencias de un sistema de autobuses con financiación insuficiente (“Buena suerte un domingo si quieres ir a algún lugar”, dice) rechaza el pesimismo sobre los autobuses tradicionales en lo que respecta al futuro del tránsito de Miami-Dade.

Higgins toma el autobús 77 hacia el área de Culmer, donde renta un local para su empresa de marketing en internet en el centro CIC. Después toma la ruta 7 a la Pequeña Habana (“Las rutas 207 o 208 también son buenas”, dice Higgins) y la ruta 3 es buena para viajes largos por Biscayne Boulevard. Es una gran entusiasta de la aplicación de celulares para los trolleys gratuitos de la ciudad de Miami, y dice que la aplicación de autobuses del condado en general funciona bien. También tiene la aplicación de Doral en su iPhone, a pesar de que no le agrada el tiempo de espera en esa ciudad.

Higgins también usó los autobuses para trasladarse a los actos de campaña en un distrito que incluye la Pequeñaa Habana y South Beach. “Ella solo usaría su automóvil si tuviera que ir a una entrevista en Doral”, dijo Nancy Jackson, una asistente de campaña que trabajará con Higgins en la Comisión. “El noventa por ciento de las veces, tomaría el autobús o el trolley“.

Eileen Higgins, candidata para el puesto vacante en el Distrito 5 de la Comisión del Condado de Miami-Dade, reacciona con el director de comunicaciones de campaña Guillermo Pérez, izquierda, después de conocer los primeros resultados de las elecciones especiales el martes 19 de junio del 2018.

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Sam Navarro snavarro@miamiherald.com

Para Martínez, tener a un pasajero regular de autobús integrando la Comisión no significa mucho. “No necesito que me disparen para saber que recibir un disparo me va a doler”, dijo Martínez, ex agente de la Policía del condado. “Escuchar las experiencias de mis electores y escuchar las de ella es lo mismo”.

Higgins, un activista comunitario que dirige un programa de mercadeo para comercios, ganó el escaño en una elección especial convocada luego de que Bruno Barreiro lo abandonara para presentarse en una primaria republicana para el Congreso.

Barreiro representó al distrito por 20 años y posicionó a su esposa y colega republicana, Zoraida Barreiro, como su sucesora. Como candidato cubanoamericano que se postulaba en un distrito que incluye la Pequeña Habana, Barreiro era el favorito y tenía el respaldo de la mayoría de los cabilderos, urbanizadores y vendedores que contribuyen de manera confiable con los políticos del condado. Pero Higgins obtuvo victorias inesperadas en los comicios iniciales y en la segunda vuelta del 19 de junio, que ganó por 6 puntos.

Independientemente de la política, el alcalde Giménez pudiera tener una aliada en Higgins en lo que se refiere al tránsito. El año pasado, el alcalde propuso un plan de $534 millones para crear corredores de autobuses de tránsito rápido que se conectan con los extremos norte y sur de las rutas de Metrorail existentes. Con estaciones con aire acondicionado a lo largo de rutas exprés, el sistema de autobuses de “tránsito rápido” daría a los viajeros una manera de evitar el tráfico sin que Miami-Dade gastara por lo menos $1,500 millones extendiendo Metrorail al sur hasta Florida City y al norte más allá de Miami Gardens.

El plan provocó la oposición de la Comisión del Condado, y los miembros se negaron a apoyar que se retiraran las promesas de las líneas ferroviarias a lo largo de ambos corredores. Semanas más tarde, los miembros votaron simbólicamente respaldando la expansión ferroviaria como parte del Plan SMART 2016 del condado, que está estudiando cómo expandir el tránsito a lo largo de las rutas y otros corredores de transporte público.

Higgins no se pronunciado sobre los próximos pasos para los corredores norte y sur. Pero ve con escepticismo un plan sin autobuses para la ruta SMART que pasa por el Distrito 5. Se trata del sistema ferroviario de “tránsito personal rápido”, un circuito de trasbordadores del tamaño de una furgoneta a lo largo de vías elevadas, que propuso el comisionado Xavier Suárez para la vía MacArthur, que conecta Miami con Miami Beach.

Suárez, uno de los dos comisionados que respaldaron a Higgins, considera que el tránsito personal rápido es una manera más económica de proporcionar transporte público a través del MacArthur, que atraería a las personas que no desean viajar en el autobús. Las estimaciones de los sistemas personales de tránsito rápido oscilan entre $10 millones y $25 millones por milla, en comparación con hasta $100 millones por milla para el ferrocarril.

Para Higgins, el plan se arriesga a gastar una cantidad importante de dólares en un sistema que no sirve a los pasajeros que ya viajan por la vía MacArthur en autobuses. “Necesitan demostrarme que hay capacidad para mover a los trabajadores de bajos ingresos en las horas pico”, dijo Higgins.

Mientras Miami-Dade espera por los estudios de asesores sobre un modo de tránsito para el MacArthur y los otros corredores SMART, Higgins dijo que le gustaría ver al condado trabajando con las ciudades de Miami y Miami Beach para crear un carril de autobús en la vía Julia Tuttle, una calzada aún más ancha que el MacArthur.

“Y, por cierto, eso no es parte del Plan SMART”, dijo. “No tenemos que esperar”.https://www.elnuevoherald.com/noticias/sur-de-la-florida/article213895154.html

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