Cómo un compuesto de la orina logró cambiar el concepto de la vida para siempre

Cómo un compuesto de la orina logró cambiar el concepto de la vida para siempre

POR:BBC MUNDO 
06 ENERO 2019

A fines del siglo XVIII los químicos empezaron a comprender que cada sustancia en el mundo, desde el aire y el agua hasta los metales, las rocas y los organismos vivos, está formada por los mismos ingredientes básicos, llamados elementos.

Comenzaron a compilar listas de estos elementos, incluyendo cosas como hidrógeno, oxígeno, carbono y metales como el hierro, el cobre y el oro.

Y desarrollaron técnicas para identificar y medir las proporciones de los elementos en sustancias más complejas o“compuestos”.

A comienzos del siglo XIX llegaron a comprender que cada elemento estaba hecho de partículas diminutas e indivisibles llamadas átomos, y que los compuestos estaban hechos de estos átomos en diferentes disposiciones y combinaciones.

Fue así como nació la química moderna, que empezó a divisar un sistema para explicar cómo todo está formado.

Pero había algo que aún resultaba un misterio para la ciencia: las sustancias orgánicas.

Química
Todas las sustancias de la Tierra están compuestas de elementos. iStock

Los químicos podían estudiar y entender los compuestos hallados en seres vivos -animales y plantas- y veían que la mayoría contenía los mismos elementos, en particular carbono, oxígeno, hidrógeno y nitrógeno.

Por ello, les resultaba imposible crear sustancias orgánicas en un laboratorio.

Una planta dentro de un recipiente de laboratorio.
Los químicos no lograban reproducir sustancias vivas. iStock

Nadie entendía cómo obraba la naturaleza y la creencia era que había algo único en los organismos vivos, una misteriosa “fuerza vital”, que les daba una habilidad especial para sintetizar químicos.

Esta teoría se conoció como “vitalismo” y marcaba la diferencia entre productos naturales y aquellos que podían fabricarse en un laboratorio.

Pero la teoría quedó patas arriba en 1828, gracias a un químico alemán llamado Friedrich Wöhler.

Primer sintético

Wöhler creó la primera sustancia orgánica hecha a partir de componentes inorgánicos y así fue el primero entransformar una materia inerte en un producto vivo.

¿Cuál fue ese milagroso producto? Curiosamente fuela urea, uno de los principales compuestos de la orina.

Fuente con estatua de niño orinando.
El hallazgo de Wöhler no tuvo nada que ver con la orina. iStock

No fue una creación intencional: Wöhler no andaba tratando de reproducir el pis.

La historia de su descubrimiento había comenzado unos años antes, en 1823, cuando el joven científico alemán se mudó a Estocolmo, para estudiar con el famoso químico sueco Jons Jakob Berzelius.

Un año más tarde Wöhler encontró algo interesante. Descubrió que al mezclar amoníaco con una sustancia llamada cianógeno, hecha de cianuro, podía producir el compuesto ácido oxálico y unos cristales blancos que no pudo identificar.

Tardó cuatro años en darse cuenta de que esos cristales eran urea.

El material tenía exactamente la misma proporción de elementos que la sal llamada cianato de amonio -una parte de carbono y oxígeno, dos de nitrógeno y cuatro de hidrógeno- pero Wöhler veía que no se comportaba en absoluto como el cianato de amonio.

Finalmente concluyó que su creación tenía las mismas propiedades que la urea, que hasta entonces solo se había encontrado de fuentes vivas.

Hito

El descubrimiento -que de hecho creó dos sustancias orgánicas, ya que el ácido oxálico que también fabricó se encuentra en algunas plantas- quedó en los anales científicos como uno de los hitos más importantes de la química.

Muchos lo consideranel nacimiento de la química orgánica, que hoy nos permite fabricar desde medicamentos y combustibles hasta saborizantes y perfumes.

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