Afrika Korps (PARTE I)

El Afrika Korps fue uno de los ejércitos más temidos de las Fuerzas Armadas Alemanas durante la Segunda Guerra Mundial. Al mando del mítico general Erwin Rommel, más conocido como el “Zorro del Desierto”, sus columnas acorazadas se convertirían en la peor pesadilla de los Aliados sobre las arenas del Norte de África.

Nacimiento del DAK

Al producirse la debacle del Ejército Italiano sobre el Norte de África cuando entre finales de 1940 e inicios de 1941 el Ejército Británico puso en marcha la “Operación Compass”, la mayoría de estadistas apostaron a que en cuestión de semanas todo el continente africano iba a quedar bajo control de los Aliados. Y curiosamente no les faltaba razón porque los “30.000 de Wavell”, en honor a las tropas del general Archibald Wavell, habían expulsado a los italianos de Egipto a través de Sidi Barrani, habían irrumpido en Libia bordeando el Fuerte Capuzzo, habían ocupado los puertos de Tobruk, Derna y Bengasi, y finalmente habían aniquilado a la mayor parte de las fuerzas italianas en la Batalla de Beda Fomm, dejando a la Italia Fascista al borde de una derrota sin precedentes.

Logo del Afrika Korps.

Inicialmente Alemania se había declarado como una potencia ajena al desarrollo de la Segunda Guerra Mundial en África, por lo menos hasta que Adolf Hitler evaluó el riesgo que supondría la más que probable pérdida de Libia en manos de los Aliados. Si tal cosa llegaba a ocurrir, toda la costa del Norte de África se convertiría en una gigantesca base británica desde la que dar el salto hacia el sur de Europa y más aún de poner en peligro la “Operación Barbarroja” con la que el Tercer Reich pretendía invadir la Unión Soviética. Fue entonces, como ante estos dos grandes inconvenientes estratégicos que implicaría la caída de la colonia italiana de Libia, el Führer finalmente se decidió por intervenir en África y dar un giro a la situación.

Erwin Rommel, general del Ejército Alemán (Wehrmacht) que había liderado a la 7ª División Panzer, también conocida como “División Fantasma”, durante la invasión de Francia de 1940 y al frente de la cual había protagonizado el mayor avance de la campaña desde la frontera germana hasta el puerto de Cherburgo; fue interrumpido de su descanso en su casa de Ulm después de descolgar el teléfono y de que un oficial le informara de que debía presentarse en menos de 24 en Berlín. Así lo hizo porque al día siguiente tomó un avión a la capital y se entrevistó con Hitler en persona, quién le comunicó de que había sido elegido para ostentar el mando de una fuerza expedicionaria destinada a socorrer al Ejército Italiano en África. Inmediatamente después de la reunión, Rommel voló a Roma para tener audiencia con Benito Mussolini en calidad de Duce, que para sorpresa de todos los presentes, le concedió también el liderazgo de las tropas italianas desplegadas en la región. Con esta última decisión, el 11 de Enero de 1941 fue dado de alta el Afrika Korps, también conocido como Cuerpo Alemán de África (Deutsches Afrika Korps o DAK).

“Girasoles en África”

El 12 de Febrero de 1941, el general Erwin Rommel que volaba a bordo de un bombardero Heinkel He 111, pisó por primera vez las arenas de África tras tomar tierra en la capital de Trípoli. Sobre el asfalto de la pista le esperaba el general Italo Gariboldi, responsable del Ejército Italiano en Libia, con quién mantuvo una charla acerca de la situación. A pesar de que las órdenes de Berlín y Roma eran las de mantenerse a la defensiva a la espera de que el Ejército Británico avanzase, Rommel que era un gran admirador de Napoleón Bonaparte, sabía que permanecer inmóvil era un completo error y que la mejor defensa era el ataque, por lo que sin consultar absolutamente a nadie, comenzó a gestar una ofensiva.

Sabiendo que el Afrika Korps era muy inferior en efectivos al Ejército Británcio, Rommel fue retrasando la ofensiva enemiga mediante el uso de la guerra psicológica. Así fue como introdujo cañones de 88 milímetros dentro de camiones que hicieron creer a los ingleses que los italianos poseían fuerzas acorazadas mucho más poderosas de las previstas, por lo que el general Archibald Wavell fue poco a poco posponiendo el ataque. Mientras eso sucedía, las tropas ítalo-germanas se fueron reforzando con el desembarco en Trípoli de la 5ª División Ligera y el 5º Regimiento Panzer que incluyeron 120 tanques entre los que había 60 Panzer III y Panzer IV, además de 60 carros para la División Blindada “Ariete” y soldados de refresco para las 17ª, 25ª y 27ª Divisiones de Infantería “Pavia”, “Bologna” y “Brescia”; sin obviar los 600 aviones que reunieron sobre el Desierto del Sáhara la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe) y la Fuerza Aérea Real Italiana (Regia Aeronautica).

Resuelto el problema del número de efectivos en el Afrika Korps, todavía quedaba solucionar la calidad de los soldados italianos que eran famosos por su actitud dejada y pesimista. Sin embargo y contra todo lo esperado, Rommel realizó un trabajo laborioso porque en cuestión de semanas los italianos dejaron de ser combatientes mediocres gracias a que suprimieron las fiestas y la diversión, se superó el miedo al enemigo y sobretodo se igualó el trato entre oficiales y soldados (pese a las protestas de los primeros). Así pues, las tropas italianas pronto aprendieron a pensar y actuar como las alemanas, convirtiéndose en unos efectivos de excelente calidad de cara a la campaña que estaba por venir. De hecho y para motivar tanto a alemanes como a italianos, el Afrika Korps contó con su propio periódico para narrar las hazañas de los soldados al que titularon El Oasis.

A nivel uniformológico, el Afrika Korps tuvo que modificar su vestimenta inicial compuesta por las guerreras verde oscuro “feldgrau” características de Europa y sustituirla por una puramente tropical. De este modo se introdujo un nuevo uniforme consistente en guerrera de cuatro botones y cuello cubierto, pantalones beix, camisa, corbata, correaje de cuero y hebilla metálica, lo que constituía un conjunto fresco y adaptado al desierto, además de poseer cualidades miméticas gracias a su color arena. Respecto el casco se mantuvo el mismo del tipo M-42, pero pintado de todos desérticos; aunque también muchos soldados escogieron los “salacot” estilo colonial que también llevaban tanto británicos como italianos.

Organizado el Afrika Korps y unificado al Ejército Italiano presente en el Norte de África, el general Erwin Rommel desplegó a sus fuerzas de la siguiente manera: las 17ª, 25ª y 27ª Divisiones de Infantería “Pavia”, “Bologna” y “Brescia” entre el Golfo de Sirte y Buerat para proteger la Tripolitania; mientras que en la reserva la 5ª División Ligera y el 5º Regimiento Panzer, a los que muy pronto se uniría la 5ª División Panzer procedente de los Balcanes. A partir de dicha colocación, el general Archibal Wavell quedó totalmente amedrentado porque ordenó a sus unidades pasar a la defensiva sin saber que Rommel estaba preparando devolverle el golpe mediante la “Operación Girasol (Sonnentag)”.

Conquista de Libia

El 31 de Marzo de 1941 el Afrika Korps inició la ofensiva en Libia para sorpresa de toda la Fuerza del Desierto Occidental (Western Desert Force). Tan inesperada fue la contundencia de la arremetida ítalo-germana, que la mayor parte de las tropas británicas iniciaron la retirada tras ser machacadas por el fuego coordinado de artillería y tanques rodando sobre el desierto, además de verse obligadas a abandonar la plaza de Bengasi a las 10:00 horas. A pesar de que los planes del Alto Mando Alemán (OKW) eran solamente los de atacar la Tripolitania, el general Erwin Rommel decidió excederse en su cometido y por ello cargó contra la ciudad de Mersa El Brega, la cual fue bombardeada por oleadas de bombarderos en picado Stukas y cañones de 88 milímetros, logrando los alemanes embolsar y destruir el 1 de Abril a dos brigadas enteras de la 2ª División Blindada Británica, y también capturar un gran cantidad de vehículos. Solamente tres días más tarde, el 4 de Abril, las tropas germanas conquistaban Agedabaia y las italianas el puerto de Bengasi, haciéndose en ambos casos unos 800 prisioneros.

Uniformes del Deutsches Afrika Korps.

La Batalla de Mechili comenzó el 6 de Agosto de 1941 con la toma del Afrika Korps del camino que iba de Msus a Ben Gania, cuando la 5ª División Ligera y a la División Blindada “Ariete”, descubrieron que la 2ª División Blindada Británica, la 9ª División de Infantería Australiana y la 3ª Brigada de Infantería India les bloqueaban al paso. Como justo en aquellos instantes el 5º Regimiento Panzer al mando de Friedrich Olbritch acababa de quedarse sin gasolina, Rommel tuvo que evaluar personalmente la situación y volar a bordo de su avioneta Fisieseler Fi 156 Storch para comprobar las posiciones del enemigo. Una vez estudió el despliegue de su oponente, lanzó dos alas de avance, unas de las cuales retomó la ciudad de Derna en la costa y otra compuesta por la 5ª División Ligera y la División Blindada “Ariete” que se abalanzó directamente contra Mechili bajo fuertes descargas de artillería, lo que permitió a las tropas del Eje hacerse con el control de la ciudad y provocar a los británicos más de 3.000 bajas entre 300 muertos y 2.700 prisioneros.

Rápidamente la Fuerza Británica del Desierto Occidental comenzó el repliegue de Cirenaica en la primavera de 1941 para evitar su total destrucción a manos del Afrika Korps. Así fue como las columnas ítalo-germanas se apoderaron de las localidades de Tmimi, Bardia y Sollum, recuperaron el Fuerte Capuzzo el 13 de Abril, dejaron atrás la plaza de Tobruk a la que sometieron bajo asedio y entraron en Egipto forzando el Paso de Halfaya, lo que devolvió nuevamente el control de Libia al Imperio Italiano. Pero por si esto fuera poco, el Afrika Korps incrementó notablemente sus fuerzas con la llegada de refuerzos alemanes en forma de la 15ª y 21ª Divisiones Panzer; y refuerzos italianos con las 55ª y 60ª Divisiones de Infantería “Savona” y “Sabratha”, la División de Milicias “Jóvenes Fascistas” y las 101ª y 102ª Divisiones Motorizadas “Trieste” y “Trento”.

https://www.eurasia1945.com/protagonistas/ejercitos/afrika-korps/

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