Afrika Korps (PARTE II)

Asedio de Tobruk

Tobruk se convirtió en la “espina clavada” del Afrika Korps tal y como la definió el general Erwin Rommel como consecuencia de la heroica resistencia presentada por la 9ª División de Infantería Australiana en el interior de sus muros. Mientras el asedio consumía a las fuerzas alemanas e italianas, el general Archibal Wavell inició una contraofensiva hacia el Paso de Halfaya bautizada como “Operación Battleaxe” que comenzó a las 4:00 horas del 15 de Junio de 1941 con un total de 25.000 soldados, 250 tanques y 43 aviones de la 7ª División Blindada Británica y a la 4ª División de Infantería India. Sin embargo y pese a las esperanzas depositadas en la misión, el avance resultó lento en la mayor parte de los sectores y nulo en otros porque los alemanes previamente habían enterrado una serie de líneas de cañones de 88 milímetros que pulverizaron los carros enemigos uno a uno, tal y como le sucedió a la 7ª División Blindada Británica entre el Fuerte Capuzzo y la Cota 208, o la 4ª División de Infantería India a manos de la artillería italiana a las afueras de Tobruk, donde los australianos sitiados fracasaron en su cometido de efectuar una maniobra de ruptura del cerco. Finalmente el 17 de Junio de 1941, el general Archibald Wavell ordenó la retirada hacia el interior de Egipto, perdiendo durante la huida el enclave de Sidi Suleiman que fue conquistado por las vanguardias del Afrika Korps. Hasta ese momento las bajas anglo-indias fueron de 900 muertos o heridos y 91 tanques destruidos, por tan sólo 100 ítalo-germanos muertos o heridos y 12 tanques destruidos.

El asedio de Tobruk se convirtió en un problema logístico de primer orden para el Afrika Korps porque la fuerza sitiadora en torno a la plaza concentró un gran número de efectivos y además cosechó grandes bajas en todos los asaltos efectuados contra la guarnición de la 9ª División de Infantería Australiana. Ante este prolongamiento en el tiempo del asedio que se extendió a lo largo de Julio, Agosto y Septiembre de 1941, al Afrika Korps se le fueron agotando los suministros y también la gasolina como consecuencia de los ataques aéreos procedentes de la Isla de Malta que hundieron a numerosos a buques italianos cargados de carburante. A estos problemas se añadieron la negativa del Alto Mando Alemán (OKW) a destinar más recursos a África debido a que otorgaban prioridad a la Unión Soviética, además de la cada vez más acentuada ausencia de comida y agua, la sed y unas temperaturas muy elevadas de calor, que junto a las plagas de las moscas, hicieron insoportable la vida a los sitiadores de Tobruk.

Soldados alemanes en una ventana de una ciudad libia observando el puerto y el Mar Mediterráneo.

Bajo el nombre de “Operación Crusader”, el 18 de Noviembre de 1941 más de 130.000 tropas y 700 tanques del Reino Unido y la Commonwealth que habían sido reorganizadas en el VIII Ejército Británico del general Clause Auchinleck, atravesaron de improviso la frontera de Egipto con Libia con el XIII Cuerpo Británico en dirección sur y el XXX Cuerpo en dirección norte. Aprovechándose de la debilidad del Afrika Korps como consecuencia del asedio a Tobruk, cuya guarnición acababa de ser reforzada por la 70ª División de Infantería Británica y la Brigada de Fusileros Polaca “Cárpatos”, el avance fue fructífero a través de la Vía Balbia a pesar de que durante el trayecto se perdieron un inmenso lote de material bélico como consecuencia de la férrea resistencia ítalo-germana en enclaves como Gabr Saleh, Sidi Omar y especialmente sobre Sidi Rezegh, esta última tomada al asalto por la 2ª División de Infantería Neozelandesa después de una cruenta batalla que implicó a un millar de carros sumando ambos bandos. Solamente el anuncio de la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial con el ataque de Japón a Pearl Harbor el 7 de Diciembre de 1941 y las elevadas bajas del Eje consistentes en 24.500 soldados ítalo-alemanes y 340 tanques a costa también de serias pérdidas los Aliados que incluyeron 17.700 bajas y 800 tanques; el Afrika Korps optó por levantar el cerco de Tobruk y retirarse sobre la “Carretera de la Costa” abandonando Derna y Bengasi hasta establecerse nuevamente sobre Tripolitania, concretamente en una serie de fortificaciones en El-Agheila a la espera de otra oportunidad.

Heia Safari!

A comienzos de 1942, la situación bélica del Norte de África se hallaba casi en la misma situación que a inicios de 1941 tras el repliegue táctico del Afrika Korps durante la “Operación Crusader”. Gozando de una relativa superioridad numérica y con unas reservas de petróleo ilimitadas, el VIII Ejército Británico podría haber asestado un golpe final al Afrika Korps de no ser porque el intrépido general Erwin Rommel pasó a la contraofensiva en unas condiciones tan inesperadas como de auténtico factor sorpresa con la firme pretensión de retomar Cirenaica.

Al grito de “Heia Safari!”, el 21 de Enero de 1942 el Afrika Korps dejó atrás la Tripolitania y partiendo de Mersa El Brega avanzó durante las primeras 24 horas tomando Agedabia y cortando las carreteras entre Antelat y Saunu. A los tres días del ataque, el 24 de Enero, la 21ª División Panzer que avanzaba en cabeza se separó del grueso principal compuesto por el XX Cuerpo Italiano, la 15ª División Panzer y la 90ª División Ligera para dar un rodeo y embolsar a la 1ª División Blindada Británica en Msus, la cual escapó milagrosamente, aunque perdiendo todo su material pesado que fue capturado por los alemanes la jornada del 25 con un total de 96 tanques, 20 aviones, 38 cañones y 190 camiones. Transcurrida una semana de este desastre, el 29 de Enero, la 90ª División Ligera hizo prisioneros a 1.000 soldados de la 4ª División Indias tras la reconquista del puerto de Bengasi; un acontecimiento similar que se repitió en Mechili cuando se produjo su capitulación el 6 de Febrero.

La derrota del VIII Ejército Británico al suroeste de la Cirenaica, obligó al general Claude Auchinleck a volver sus pasos sobre la vertiente septentrional de Libia y el viejo campo de batalla de la “Operación Crusader” para aguardar la siguiente arremetida del Afrika Korps. Así fue como los británicos reunieron a sus maltrechas fuerzas en un cuadrilátero en 3.000 kilómetros cuadrados sobre el Desierto del Sáhara entre Ain-el-Gazala, Bir Hacheim, Bir el Gubi y Tobruk, cuyo perímetro se encontraba defendido por 100.000 hombres, 700 tanques, 600 aviones y un campo de 500.000 minas. Sorprendentemente, aquello no fue motivo para amedrentar al general Erwin Rommel, quién con 90.000 hombres, 500 tanques y 500 aviones, decidió aceptar el reto y lanzarse a la ofensiva.

Batalla de Gazala

Repentinamente el 26 de Mayo de 1942 comenzó la Batalla de Gazala cuando el Afrika Korps inició un potente bombardeo de artillería que sepultó las líneas del VIII Ejército Británico. A la mañana siguiente, el 27, la División Blindada “Ariete” arrolló a la 3ª Brigada Motorizada India, la 90ª División Ligera a la 7ª Brigada de Infantería Británica y la 15ª División Panzer a la 4ª Brigada Blindada Británica. Durante estos combates, los Panzer III y IV del Afrika Korps se enfrentarían por primera vez a los blindados estadounidenses Grant M-3, contra los cuales a pesar de ser más vulnerables en fuego y blindaje, consiguieron encontrar la manera de vencerlos como sucedió en El Adem después de pulverizar a 16 de estos carros. Transcurridas 48 horas de la ofensiva, el 28 de Mayo la mayor parte de las fuerzas del Afrika Korps se quedaron sin combustible, por lo que la jornada del 29, el general Erwin Rommel interrumpió la penetración sobre la Vía Balbia a la espera de recibir el petróleo necesario mientras la 60ª División de Infantería “Sabratha” contenía un contraataque de la 1ª División de Infantería Sudafricana. Una vez el Afrika Korps fue reabastecido de carburante, Rommel reanudó la marcha el 30 de Mayo intentando despejar el camino entre El Adem y Bir Hacheim mediante un asalto de la 21ª División Panzer, la 90ª División Ligera y la 101ª División Motorizada “Trieste” que acabó con la conquista del enclave de Sidi Muftah y la captura de 3.000 prisioneros anglo-sudafricanos y 124 cañones.

El Batalla de Bir Hacheim comenzó el 2 de Junio de 1942 después de que la 1ª Brigada de Infantería Francesa Libre se negara a aceptar el ofrecimiento de rendición tras resultar cercada por una fuerza sitiadora consistente en las 15ª y 21ª Divisiones Panzer, la División Blindada “Ariete” y la Legión Árabe (unidad compuesta por voluntarios musulmanes de Egipto, Palestina, Irak, Arabia Saudí, Siria, Líbano y Transjordania). A partir de entonces comenzó un cruento asedio en que los franceses libres resistieron los asaltos del Afrika Korps, aunque este último desbarató los planes británicos para liberarles como sucedió en la “Operación Aberdeen” que terminó con la captura de 3.000 soldados ingleses o el puente aéreo que acabó con el derribo de 76 aviones de los Aliados por 58 del Eje. Ante esta superioridad manifiesta del Afrika Korps y después de una semana de privaciones, finalmente el 10 de Junio de 1942 la 1ª Brigada de Infantería Francesa Libre capituló en Bir Hacheim y se rindió con 1.000 prisioneros.

Aeródromo del Afrika Korps en África con soldados y transportes Junkes Ju 52 y cazas Messerschmitt Bf 110.

Superado el obstáculo de Bir Hacheim, el Afrika Korps arremetió contra la Cordillera de Gazala el 11 de Junio de 1942, haciéndolo la 21ª División Panzer por el sur y la 15ª División Panzer por el norte, lo que dejó embolsada y virtualmente aniquilada a la 2ª Brigada Blindada Británica que sufrió la destrucción de 120 tanques. A la jornada siguiente, el 12, las tropas ítalo-germanas ocuparon la Cota Rigel tras aplastar a la 201ª Brigada de Guardias Británica; lo que forzó la definitiva retirada del VIII Ejérctio Británico que hasta la fecha había perdido 600 carros, muchos de ellos abandonados en medio del desierto. Aprovechando aquella huida caótica hacia Egipto, el general Erwin Rommel varió el rumbo y tomó la ruta del Paso de Gazala que le llevaba directamente hacia el puerto Tobruk, el cual volvió a someter a asedio el 18 de Junio, aunque esta vez en unas condiciones mucho mejores porque sus defensas fueron disueltas a manos de los bombarderos en picado Stukas, arrolladas por los tanques y neutralizadas por el salto de paracaidistas.

A las 6:00 horas del 21 de Junio de 1942, el Afrika Korps conquistó Tobruk destruyendo a la 2ª División de Infantería Sudafricana que se rindió con 32.000 prisioneros. Hasta esa fecha la Batalla de Gazala había costado a los Aliados más de 50.000 bajas y la pérdida material de 1.188 tanques, 2.000 cañones, 100 aviones, 2.000 toneladas de gasolina y 5.000 de suministros, por tan sólo 4.000 bajas, 102 tanques y 70 aviones del Eje; algo que sin duda constituyó la mayor victoria militar en la Historia del Afrika Korps.

https://www.eurasia1945.com/protagonistas/ejercitos/afrika-korps/

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